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Cobertura especial: La sonda New Horizons llega a Plutón

Nueve años después de su lanzamiento, la primera misión de reconocimiento enviada a Plutón está a días de realizar un histórico sobrevuelo cercano del planeta enano y sus cinco lunas.

Astronomía Online da inicio a una cobertura permanente con información sobre la misión New Horizons y sus últimas novedades.

El evento ha finalizado. A continuación ofrecemos un resumen de los comentarios y fotografías que publicamos en vivo:

pluton-zoom


Ricardo J. Tohmé 06/07/201517:47

¡Bienvenidos a nuestra cobertura especial de la llegada de la sonda New Horizons a Plutón! Pueden enviarnos todas sus consultas y comentarios vía Twitter usando el hashtag #LlegamosAPlutón

Ricardo J. Tohmé 06/07/201518:22

Las últimas novedades tienen que ver con una anomalía que se produjo en la computadora principal (A) de la sonda el 4 de julio, 10 días antes del encuentro con Plutón. Aparentemente, se debió a un error de secuenciación, que hizo que se ejecutaran de manera simultánea dos comandos que hacen uso intensivo del procesador, sobrecargando la computadora A, e interrumpiendo brevemente el contacto de radio con los controladores en Tierra.

En ese momento, un sistema de protección de fallas incorporado al software de la sonda transfirió el control a la computadora auxiliar (B) y puso a la nave en “modo seguro”. Se trata de una modalidad de actividad mínima, en la que se interrumpieron todas las observaciones que estaban realizando los instrumentos científicos. Afortunadamente, las comunicaciones pudieron ser restablecidas rápidamente, y la sonda se encuentra lista para volver a su modalidad de operación normal y retomar las observaciones científicas en el día de mañana.

Ricardo J. Tohmé 06/07/201519:04

Al día de hoy, la sonda todavía se encuentra a más de 9 millones de kilómetros de Plutón, alejándose del Sol a unos 14,56 kilómetros por segundo (52.416 kilómetros por hora), por lo que sus observaciones científicas se vieron afectadas de manera mínima. Algunos de los instrumentos de la New Horizons, de hecho, todavía no son capaces de detectar a Plutón.

Los responsables de la misión confían en que una anomalía similar no volverá a repetirse durante el sobrevuelo cercano del planeta enano, ya que la secuencia de comandos preparada para controlar la sonda en ese momento le impedirá pasar a “modo seguro”. Esto quiere decir que, de encontrar alguna falla o anomalía, la New Horizons la ignorará para que sus instrumentos científicos no pierdan minutos preciosos de observación de Plutón y sus lunas.

Ricardo J. Tohmé 06/07/201519:30

Las ondas de radio actualmente tardan 4 horas 30 minutos en llegar desde las antenas terrestres de la Deep Space Network (Red de Espacio Profundo, o DSN) hasta la sonda y viceversa. Por ese motivo, enviarle una secuencia de comandos a la New Horizons, hacer que la ejecute y esperar que la sonda confirme el éxito de la operación es un proceso que demora más de 9 horas.

Ricardo J. Tohmé 06/07/201520:05

Se espera que la compleja secuencia de comandos para el sobrevuelo se inicie mañana. Esa serie de operaciones, coreografiada por los controladores de la misión con exquisito detalle, le indicará a la sonda cómo orientarse y qué instrumentos científicos debe activar para observar distintas características de Plutón, Caronte y sus otras cuatro lunas a lo largo de los 9 días de máxima aproximación al planeta enano.

Sobre los datos preliminares obtenidos por la sonda hasta el momento, el investigador principal de la misión, Alan Stern, indicó que a diferencia de lo que preveían los científicos, “Plutón no es similar a Tritón”, la luna de Neptuno. “Aparentemente, Plutón tiene una historia más complicada para contarnos”.

Ricardo J. Tohmé 06/07/201523:39

Hace apenas tres días, los científicos de la misión presentaron por primera vez una animación a color donde pueden advertirse características de la superficie de Plutón y su luna más grande, Caronte. Seis imágenes en blanco y negro obtenidas por la cámara telescópica LORRI entre el 23 y el 29 de junio, combinadas con datos de color provistos por el instrumento RALPH, permitieron recrear la rotación de Plutón y la traslación de Caronte a su alrededor.

En la animación resulta notable el aumento del tamaño angular del planeta enano y su satélite, debido a que al momento de obtener la última imagen de la secuencia, la sonda ya se encontraba 6 millones de kilómetros más cerca de Plutón, a unos 18 millones de kilómetros de distancia:

Ricardo J. Tohmé 06/07/201523:53

El 3 de julio la cámara LORRI obtuvo esta imagen de Plutón desde una distancia de 12,5 millones de kilómetros de distancia. Puede verse lo que parece ser un cráter circular, además de una serie de puntos oscuros a intervalos regulares en la región ecuatorial del planeta enano.

Ricardo J. Tohmé 06/07/201523:59

El 3 de julio la cámara LORRI obtuvo esta imagen de Plutón desde una distancia de 12,5 millones de kilómetros de distancia. Se trata de la última fotografía capturada por la New Horizons antes de la anomalía en su computadora principal. Puede verse una serie de puntos oscuros a intervalos regulares en la región ecuatorial del planeta enano.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201500:40

Esta simulación en video muestra los cambios de orientación que realizará la New Horizons durante las 48 horas de máxima aproximación a Plutón, con el objetivo de apuntar sus diferentes instrumentos científicos hacia el planeta enano, su atmósfera y sus lunas. Todas las maniobras son realizadas encendiendo los impulsores de hidrazina a bordo de la sonda.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201500:46

Esta simulación en video muestra los cambios en la orientación de la New Horizons durante las 48 horas de máxima aproximación a Plutón.

Mediante estas maniobras, que se realizan encendiendo los impulsores de hidrazina a bordo, la sonda apuntará sus diferentes instrumentos científicos hacia el planeta enano, su atmósfera y sus lunas.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201501:45

A fines de junio, el equipo científico de la misión New Horizons dio por terminada una búsqueda detallada de lunas adicionales, nubes de polvo y anillos en torno a Plutón, con resultados negativos. Hasta ese momento el tema era un motivo de preocupación, ya que al desplazarse a una velocidad de 14 kilómetros por segundo, incluso la colisión con una partícula del tamaño de un grano de arena podría significar la destrucción de la sonda.

Si se hubiera encontrado algún elemento peligroso en la trayectoria óptima planificada por los científicos, la New Horizons podría haber sido desviada hacia algunas rutas alternativas, pero eso finalmente no será necesario. La sonda atravesará el plano orbital de los satélites de Plutón por dentro de la órbita de Caronte, acercándose un poco más al planeta enano.

De todas formas, para mitigar cualquier posible riesgo, John Spencer, uno de los miembros del equipo científico, decidió que la antena de alta ganancia sea orientada a modo de “escudo” en el sentido de desplazamiento de la sonda.

El único detalle negativo de esta situación es que, si la sonda eventualmente descubre nuevas lunas al acercarse a Plutón, la secuencia de comandos para el sobrevuelo ya no podrá ser modificada para obtener imágenes de alta resolución de esos satélites adicionales.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201501:46

A fines de junio, el equipo científico de la misión New Horizons dio por terminada una búsqueda detallada de lunas adicionales, nubes de polvo y anillos en torno a Plutón, con resultados negativos. Hasta ese momento el tema era un motivo de preocupación, ya que al desplazarse a una velocidad de 14 kilómetros por segundo, incluso la colisión con una partícula del tamaño de un grano de arena podría significar la destrucción de la sonda.

Si se hubiera encontrado algún elemento peligroso en la trayectoria óptima planificada por los científicos, la New Horizons podría haber sido desviada hacia algunas trayectorias alternativas, pero eso finalmente no será necesario. De todas formas, para mitigar cualquier posible riesgo, John Spencer, uno de los miembros del equipo científico, determinó que la antena de alta ganancia deberá ser orientada hacia adelante, en el sentido de desplazamiento de la sonda.

El único detalle negativo de esta situación es que, si la sonda eventualmente descubre nuevas lunas al acercarse a Plutón, la secuencia de comandos para el sobrevuelo ya no podrá ser modificada para obtener imágenes de alta resolución de esos satélites adicionales.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201502:25

Si bien el color rojizo de Plutón recuerda a las tonalidades típicas de Marte, el motivo de esa coloración es muy diferente entre ambos mundos. En Marte se debe a la abundancia de óxido de hierro en la superficie, pero en Plutón es una señal de la presencia de compuestos denominados “tholins”, moléculas de hidrocarburos que se forman cuando los rayos cósmicos y la luz ultravioleta del Sol interactúan con el metano en la atmósfera y la superficie del planeta enano.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201510:57

La novena y última maniobra de corrección de la trayectoria de la New Horizons fue realizada el pasado 29 de junio mediante el encendido del motor de la sonda durante 23 segundos. La velocidad de la nave aumentó en 27 centímetros por segundo, ajustando levemente su posición y hora de llegada durante el sobrevuelo del 14 de julio. Ese día a las 11:49:57 (TU) la sonda pasará a unos 12.500 kilómetros de la superficie de Plutón.

De no haber efectuado ese último ajuste en su trayectoria, la sonda hubiera llegado 20 segundos tarde y a 184 kilómetros del punto exacto donde deberá medir las propiedades de la atmósfera de Plutón. Estas mediciones dependerán de señales de radio que serán enviadas en momentos precisos desde las antenas terrestres de la DSN hacia la New Horizons, mientras la sonda vuela a través de los conos de sombra del planeta enano y su luna más grande, Caronte.

De hecho, la exactitud en la sincronización de los comandos de la New Horizons resultará crítica para todas las observaciones que realizará durante el breve sobrevuelo, ya que esos comandos están almacenados en la memoria de las computadoras de la nave, y están programados para ejecutarse en momentos exactos.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201511:09

La sonda ya se encuentra a unos 8 millones de kilómetros de Plutón, y hoy a las 16:34 (TU) la computadora de la nave dará inicio a la secuencia de comandos para la aproximación final al planeta enano.

Esto también marcará el reinicio de las operaciones científicas interrumpidas por la anomalía del 4 de julio, con distintas observaciones de Plutón, sus lunas, y el viento solar.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201513:54

Hace minutos, las antenas terrestres de la DSN recibieron telemetría de la New Horizons con la confirmación del inicio exitoso de la secuencia de comandos para la aproximación final a Plutón.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201517:39

En la fotografía, los integrantes del equipo científico de la misión celebran la confirmación del inicio del encuentro con el planeta enano.

Ricardo J. Tohmé 07/07/201517:50

La duración de un día en Plutón, es decir, el tiempo que el planeta enano tarda en completar una rotación sobre su eje, es de 6,39 días terrestres. Teniendo esto en cuenta, el tiempo de viaje restante para que la New Horizons llegue a Plutón equivaldrá a un día plutoniano esta noche, exactamente a las 2:28 (TU).

Ricardo J. Tohmé 07/07/201517:51

La duración de un día en Plutón, es decir, el tiempo que el planeta enano tarda en completar una rotación sobre su eje, es de 6,39 días terrestres. Considerando esto, el tiempo de viaje restante para que la New Horizons llegue a Plutón equivaldrá a un día plutoniano esta noche, exactamente a las 2:28 (TU).

Ricardo J. Tohmé 08/07/201511:23

Esta fue la estampilla que inspiró los primeros preparativos para una misión a Plutón:

Luego del sobrevuelo de Neptuno por la sonda Voyager 2, el gobierno de los Estados Unidos encargó al afamado artista gráfico Ron Miller, colaborador de la revista Astronomy, la creación de 10 ilustraciones que serían convertidas en estampillas: una para cada planeta, más una para la Luna. Cada estampilla incluía una imagen de la sonda que lo había explorado por primera vez; en el caso de Plutón, que en ese momento todavía era considerado el noveno planeta, la estampilla simplemente decía “Not yet explored” (“No explorado todavía”).

La serie de estampillas fue presentada oficialmente en una ceremonia en el Jet Propulsion Laboratory (Laboratorio de Propulsión a Reacción, o JPL por sus siglas en inglés), en Pasadena, California, donde se había desarrollado la mayoría de las misiones de exploración incluidas en las estampillas. Ese mismo día, el científico planetario Robert Staehle llevó la estampilla dedicada a Plutón a la oficina de su amiga Stacy Weinstein, parte del Grupo de Proyectos Avanzados del JPL, y un tanto indignado, le preguntó qué pensaban hacer respecto a la “vergonzosa” frase “No explorado todavía”. A partir de allí se iniciaron los primeros estudios para desarrollar una misión de exploración a Plutón.

Esa misma estampilla es uno de los nueve elementos conmemorativos que actualmente lleva a bordo la sonda New Horizons en camino a Plutón.

Ricardo J. Tohmé 08/07/201511:42

En memoria del astrónomo estadounidense Clyde W. Tombaugh, que descubrió a Plutón en 1930, la sonda New Horizons también lleva a bordo un pequeño contenedor de aluminio que contiene parte de las cenizas de Tombaugh, donadas por su familia. La sonda transportará los restos de Tombaugh durante su sobrevuelo cercano de Plutón, el 14 de julio de 2015, y en los años subsiguientes los llevará a través del cinturón de Kuiper, en camino al espacio interestelar.

El contenedor, de unos 6 centímetros de ancho y 1,5 centímetros de alto, fue acoplado a la parte interna de la cubierta superior de la sonda:

La inscripción dice “En el interior están los restos del estadounidense Clyde W. Tombaugh, descubridor de Plutón y la “tercera zona” del Sistema Solar. Hijo de Adelle y Muron, marido de Patricia, padre de Annette y Alden, astrónomo, profesor, bromista y amigo: Clyde W. Tombaugh (1906-1997)”.

Ricardo J. Tohmé 08/07/201512:33

Este mapa de Plutón, creado a partir de imágenes obtenidas por la cámara telescópica LORRI de la sonda New Horizons entre el 27 de junio y el 3 de junio, fue combinado con los datos de color obtenidos por la cámara multiespectral Ralph. El centro del mapa corresponde al hemisferio de Plutón que será visible para la sonda durante el día del sobrevuelo.

El mapa provee a los científicos de la misión con una herramienta importante para descifrar los complejos y misteriosos patrones de marcas oscuras y brillantes en la superficie de Plutón. Ahora todas pueden ser vistas desde una perspectiva consistente, lo que facilita comparar sus tamaños y formas.

Ricardo J. Tohmé 08/07/201515:56

La que sigue es una interpretación preliminar de algunas regiones y marcas observadas en la superficie de Plutón, basándonos en el mapa más reciente:

El área oscura y alargada a lo largo del ecuador en la parte izquierda del mapa, informalmente denominada “la ballena” (1) es una de las regiones más oscuras vistas hasta ahora por la New Horizons, y mide unos 3.000 kilómetros de largo.

Por encima de la “cola” de la ballena, en el extremo izquierdo de esa zona oscura, puede verse una estructura brillante en forma de anillo (2) con un diámetro de 350 kilómetros, a la que los científicos de la misión llaman informalmente “la rosquilla”. A primera vista se parece a otras características circulares vistas en el resto del Sistema Solar, como cráteres de impacto o volcanes.

Directamente a la derecha del “hocico” de la ballena se encuentra la región más brillante del planeta enano (3), con unos 1.600 kilómetros de ancho. Probablemente se trate de una zona donde la caída relativamente reciente de escarcha, formada por metano, nitrógeno y/o monóxido de carbono, forma un revestimiento bastante reflectivo.

Más a la derecha, y siguiendo a lo largo del ecuador de Plutón, pueden verse los misteriosos puntos oscuros (4) que intrigan al mundo, cada uno con cientos de kilómetros de ancho.

Hasta el momento, los científicos de la misión se han abstenido de intentar interpretar estas características, a la espera de las imágenes detalladas que la New Horizons obtendrá en los próximos días.

Ricardo J. Tohmé 08/07/201517:51

En las primeras horas de la mañana de hoy, los científicos de la misión New Horizons recibieron esta nueva imagen de Plutón, la más detallada que ha obtenido hasta ahora la cámara telescópica LORRI a bordo de la sonda. La foto fue obtenida ayer, 7 de julio, cuando la nave se encontraba a unos 8 millones de kilómetros del planeta enano, y marca el reinicio de las observaciones interrumpidas el 4 de julio por una anomalía en la computadora principal de la sonda. Durante la máxima aproximación, el 14 de julio, parte de la superficie visible en esta imagen será fotografiada con una resolución 500 veces superior.

Ricardo J. Tohmé 09/07/201520:23

A cuatro días y medio de su histórico encuentro con Plutón, la New Horizons ya está a poco más de 5 millones de kilómetros del planeta enano. Por el momento no hay novedades significativas, lo que significa que todos los sistemas de la sonda funcionan correctamente y la secuencia de comandos diseñada por el equipo de la misión se está ejecutando sin incidentes.

En estos momentos la red DSN de la NASA está teniendo una sesión de comunicación bidireccional con la sonda a través de la antena DSS 63, ubicada en Madrid, España, como puede comprobarse en la página http://eyes.nasa.gov/dsn/dsn.html

Ricardo J. Tohmé 09/07/201520:24

A cuatro días y medio de su histórico encuentro con Plutón, la New Horizons ya está a poco más de 5 millones de kilómetros del planeta enano. Por el momento no hay novedades significativas, lo que significa que todos los sistemas de la sonda funcionan correctamente y la secuencia de comandos diseñada por el equipo de la misión se está ejecutando sin incidentes.

En estos momentos la red DSN está teniendo una sesión de comunicación bidireccional con la sonda a través de la antena DSS 63 de Madrid, España, como puede verse en la página http://eyes.nasa.gov/dsn/dsn.html

Ricardo J. Tohmé 09/07/201520:26

A cuatro días y medio de su histórico encuentro con Plutón, la New Horizons ya está a poco más de 5 millones de kilómetros del planeta enano. Por el momento no hay novedades significativas, lo que significa que todos los sistemas de la sonda funcionan correctamente y la secuencia de comandos diseñada por el equipo de la misión se está ejecutando sin incidentes.

En estos momentos la red DSN está teniendo una sesión de comunicación bidireccional con la sonda a través de la antena DSS 63 de Madrid, España, como puede comprobarse en la página http://eyes.nasa.gov/dsn/dsn.html.

Ricardo J. Tohmé 09/07/201520:28

A cuatro días y medio de su histórico encuentro con Plutón, la New Horizons ya está a poco más de 5 millones de kilómetros del planeta enano. Por el momento no hay novedades significativas, lo que significa que todos los sistemas de la sonda funcionan correctamente y la secuencia de comandos diseñada por el equipo de la misión se está ejecutando sin incidentes.

En estos momentos la red DSN de la NASA está teniendo una sesión de comunicación bidireccional con la sonda a través de la antena DSS 63, ubicada en Madrid, España, como puede comprobarse en la página http://eyes.nasa.gov/dsn/dsn.html

Ricardo J. Tohmé 09/07/201520:58

Esta es hasta el momento la última imagen en crudo de Plutón y Caronte transmitida por la sonda. Fue obtenida por la cámara telescópica LORRI cuando la nave se encontraba a 7,8 millones de kilómetros del planeta enano.

Ricardo J. Tohmé 09/07/201521:10

Los científicos de la misión creen que la sonda no detectará un campo magnético significativo alrededor de Plutón, ya que los datos obtenidos hasta el momento indican que el planeta enano no posee un núcleo de metal derretido. Por otro lado, cada vez hay más evidencias de que la atmósfera de Plutón es bastante extensa (si bien resulta tenue para los estándares terrestres) y su material se escapa al espacio a un ritmo sostenido. Se supone que las partículas gaseosas de carga eléctrica neutra en las capas superiores de la atmósfera de Plutón interactúan con los fotones y otras partículas de alta energía del viento solar, generando iones que serán detectados por el instrumento PEPSSI, un espectrómetro de masas a bordo de la New Horizons.

Ricardo J. Tohmé 09/07/201521:26

Los científicos de la misión creen que la sonda no detectará un campo magnético significativo alrededor de Plutón, ya que los datos obtenidos hasta el momento indican que el planeta enano no posee un núcleo de metal derretido. Por otro lado, cada vez hay más evidencias de que la atmósfera de Plutón es bastante extensa (si bien resulta tenue para los estándares terrestres) y su material se escapa al espacio a un ritmo sostenido. Se supone que las partículas gaseosas de carga eléctrica neutra en las capas superiores de la atmósfera de Plutón interactúan con los fotones y otras partículas de alta energía del viento solar, generando iones que serán detectados por PEPSSI, el espectrómetro de masas a bordo de la sonda.

Ricardo J. Tohmé 09/07/201521:53

Hasta el 12 de julio, la New Horizons seguirá tomando fotos diarias de Plutón, Caronte, Nix e Hidra (son las lunas que están dentro del campo visual de la cámara telescópica LORRI). Las mismas serán transmitidas a la Tierra poco después de ser obtenidas, ya que son usadas para la navegación óptica de la sonda. El diámetro angular de Plutón excederá el campo visual de la cámara LORRI por menos de 24 horas alrededor del momento de máxima aproximación.

Respecto a la interpretación de las imágenes de la superficie de Plutón obtenidas hasta ahora, los científicos de la misión hacen hincapié en que todavía no estamos viendo detalles topográficos debido a que, desde la perspectiva de la sonda, el Sol se encuentra directamente detrás de la cámara de la New Horizons.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201508:58

Los científicos de la misión New Horizons creen que la sonda no detectará un campo magnético significativo alrededor de Plutón, ya que los datos obtenidos hasta el momento indican que el planeta enano no posee un núcleo de metal fundido.

Por otro lado, cada vez hay más evidencias de que la atmósfera de Plutón es bastante extensa (si bien resulta tenue para los estándares terrestres) y su material escapa al espacio a un ritmo sostenido.

Se supone que las partículas gaseosas de carga eléctrica neutra en las capas superiores de la atmósfera de Plutón interactúan con los fotones y otras partículas energéticas del viento solar, generando iones que serán detectados por el instrumento PEPSSI, el espectrómetro de masas a bordo de la New Horizons.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201516:57

Se hizo pública una nueva imagen a color de Plutón y Caronte obtenida el 8 de julio, cuando la New Horizons se encontraba a 6 millones de kilómetros del planeta enano.

La superficie de Caronte debe su color gris a la presencia de agua y compuestos de amoníaco en forma de hielo. Además del área oscura de forma circular en el polo norte de la luna, que ya resultaba evidente en fotografías anteriores, ahora pueden apreciarse algunas áreas más brillantes en la superficie, y los miembros del equipo de geología, geofísica e imágenes (GGI) de la misión creen que podría tratarse de cráteres de impacto. De ser así, esto ayudará a conocer mejor la composición interna de Caronte, ya que los impactos que forman los mayores cráteres pueden exponer material proveniente de varios kilómetros bajo la superficie.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201516:58

Se hizo pública una nueva imagen a color de Plutón y Caronte obtenida el 8 de julio, cuando la New Horizons se encontraba a 6 millones de kilómetros del planeta enano.
La superficie de Caronte debe su color gris a la presencia de agua y compuestos de amoníaco en forma de hielo. Además del área oscura de forma circular en el polo norte de la luna, que ya resultaba evidente en fotografías anteriores, ahora pueden apreciarse algunas áreas más brillantes en la superficie, y los miembros del equipo de geología, geofísica e imágenes (GGI) de la misión creen que podría tratarse de cráteres de impacto. De ser así, esto ayudará a conocer mejor la composición interna de Caronte, ya que los impactos que forman los mayores cráteres pueden exponer material proveniente de varios kilómetros bajo la superficie.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201517:52

Se hizo pública una nueva imagen a color de Plutón y Caronte obtenida el 8 de julio, cuando la New Horizons se encontraba a 6 millones de kilómetros del planeta enano.

La superficie de Caronte debe su color gris a la presencia de agua y compuestos de amoníaco en forma de hielo. Además del área oscura de forma circular en el polo norte de la luna, que ya resultaba evidente en fotografías anteriores, ahora pueden apreciarse algunas áreas más brillantes en la superficie, y los miembros del equipo de geología, geofísica e imágenes (GGI) de la misión creen que podría tratarse de cráteres de impacto.

De ser así, esto ayudará a conocer mejor la composición interna de Caronte, ya que los impactos que forman los mayores cráteres pueden exponer material proveniente de varios kilómetros bajo la superficie.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201518:11

Debido a que la New Horizons estará reorientándose permanentemente para apuntar sus instrumentos hacia Plutón y sus lunas durante el sobrevuelo, las sesiones de comunicación con la Tierra se irán haciendo cada vez menos frecuentes hasta que la nave haya dejado atrás al planeta enano.

Esto implica que no se recibirán muchas imágenes en tiempo real de la sonda, ya que solamente el 1% de los datos obtenidos será transmitido durante el sobrevuelo, incluyendo las fotografías que los científicos de la misión vayan seleccionando por su valor científico e interés para el público.

El resto de las imágenes será recibido a través de las antenas de la DSN durante septiembre, dos meses después del sobrevuelo, y la sonda tardará unas 10 semanas en transmitir la totalidad de los datos obtenidos.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201521:19

Una nueva imagen de Plutón con una resolución de 27 kilómetros por pixel, obtenida ayer 9 de julio desde una distancia de 5,4 millones de kilómetros, comienza a revelar los primeros signos de características geológicas discretas. Este hemisferio de Plutón es el que está permanentemente orientado hacia su luna Caronte, e incluye la “cola” de la región oscura a lo largo del ecuador, con forma similar a la de una ballena.

Entre las nuevas características identificadas tentativamente en esta imagen hay algunas estructuras poligonales, una banda de terreno fracturado y complejo que se extiende 1.600 kilómetros de este a noreste a lo largo del planeta enano, y otra región donde los terrenos más brillantes se encuentran con las zonas oscuras de la “ballena”.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201521:19

Una nueva imagen de Plutón con una resolución de 27 kilómetros por pixel, obtenida ayer 9 de julio desde una distancia de 5,4 millones de kilómetros, comienza a revelar los primeros signos de características geológicas discretas. Este hemisferio de Plutón es el que está permanentemente orientado hacia su luna Caronte, e incluye la “cola” de la región oscura a lo largo del ecuador, con forma similar a la de una ballena.

Entre las nuevas características identificadas tentativamente en esta imagen hay algunas estructuras poligonales, una banda de terreno fracturado y complejo que se extiende 1.600 kilómetros de este a noreste a lo largo del planeta enano, y otra región donde los terrenos más brillantes se encuentran con las zonas oscuras de la “ballena”.

Ricardo J. Tohmé 10/07/201521:38

Una nueva imagen de Plutón con una resolución de 27 kilómetros por pixel, obtenida ayer 9 de julio desde una distancia de 5,4 millones de kilómetros, comienza a revelar los primeros signos de características geológicas discretas. Este hemisferio de Plutón es el que está permanentemente orientado hacia su luna Caronte, e incluye la “cola” de la región oscura a lo largo del ecuador, con forma similar a la de una ballena.

Entre las nuevas características identificadas tentativamente en esta imagen hay algunas estructuras poligonales, una banda de terreno fracturado y complejo que se extiende 1.600 kilómetros de este a noreste a lo largo del planeta enano, y otra región donde los terrenos más brillantes se encuentran con las zonas oscuras de la “ballena”.

Ricardo J. Tohmé 11/07/201519:35

A poco menos de 2 días y medio del momento de máxima aproximación a Plutón, la New Horizons ya se encuentra a unos 3 millones de kilómetros del planeta enano, mientras la NASA utiliza todos los recursos disponibles para incrementar el retorno científico de la misión.

Ricardo J. Tohmé 11/07/201519:57

El pasado 28 de junio el observatorio aéreo SOFIA, un telescopio infrarrojo de 2,5 metros instalado en el interior de un avión Boeing 747SP modificado, despegó desde Nueva Zelanda para observar cómo Pluto ocultaba una estrella mientras volaba sobre el Océano Pacífico Sur. El análisis de los datos obtenidos por SOFIA ayudarán a los científicos a determinar la densidad y estructura de la atmósfera de Plutón.

Además, la sonda Cassini, actualmente en órbita alrededor de Saturno, tomará una imagen del planeta enano en el momento en que la New Horizons esté sobrevolando el planeta enano. A pesar de ser la nave espacial más cercana a la ubicación actual de Plutón, en la fotografía de la Cassini sólo podrá verse al planeta enano como un tenue punto de luz contra un fondo de estrellas fijas. De todas formas, será una observación científica de Plutón desde otro punto de vista, que complementará los datos que obtenga la New Horizons.

A partir del 23 de julio, el Telescopio Espacial Spitzer comenzará una serie de observaciones de Plutón durante 7 días, recolectando imágenes en 18 diferentes longitudes de onda infrarrojas. Los datos revelarán posibles cambios en el hielo de la superficie del planeta enano.

Por su parte, desde el mes de octubre el observatorio espacial Kepler observará a Plutón y Caronte cada 30 minutos durante casi tres meses. De la misma forma en que ha detectado exoplanetas midiendo la variación del brillo de otras estrellas, Kepler medirá la luz reflejada por Plutón y Caronte, extendiendo en el tiempo las observaciones de la New Horizons.

Ricardo J. Tohmé 11/07/201520:09

Esta nueva perspectiva del hemisferio de Plutón permanentemente orientado hacia Caronte fue obtenida por la New Horizons en la mañana de hoy, cuando la sonda se encontraba a unos 4 millones de kilómetros del planeta enano. La imagen muestra intrigantes características lineales por encima del ecuador de Plutón, que se intersectan sugiriendo algunas estructuras poligonales. Estas características geológicas resultan de sumo interés para los científicos de la misión.

Respecto a la serie de cuatro puntos oscuros visibles debajo del ecuador, con un diámetro de aproximadamente 480 kilómetros cada uno, la mayor resolución de esta imagen permite apreciar que en realidad no se trata de puntos discretos, sino que son áreas fragmentadas y sumamente irregulares.

Ricardo J. Tohmé 12/07/201509:18

Esta nueva perspectiva del hemisferio de Plutón permanentemente orientado hacia Caronte fue obtenida por la New Horizons en la mañana de hoy, cuando la sonda se encontraba a unos 4 millones de kilómetros del planeta enano. La imagen muestra intrigantes características lineales por encima del ecuador de Plutón, que se intersectan sugiriendo algunas estructuras poligonales. Estas características geológicas resultan de sumo interés para los científicos de la misión.

Respecto a la serie de cuatro puntos oscuros visibles debajo del ecuador, con un diámetro de aproximadamente 480 kilómetros cada uno, la mayor resolución de esta imagen permite apreciar que en realidad no se trata de puntos discretos, sino que son áreas fragmentadas y sumamente irregulares. La estructura circular previamente denominada “rosquilla”, ubicada sobre la “cola” de la “ballena” también ha desaparecido, por lo que probablemente se trataba de un artefacto causado por la poca resolución de las imágenes anteriores.

Ricardo J. Tohmé 12/07/201509:34

El hemisferio de las estructuras poligonales, el terreno de patrones complejos y la cola de la ballena volverá a ser observado por la New Horizons mientras se aleja de Plutón.

A pesar de que esa cara de Plutón no estará iluminada por el Sol, los científicos de la misión esperan poder obtener imágenes gracias a la luz reflejada por Caronte. Si bien resulta muy grande en relación al planeta enano, y tiene un diámetro angular siete veces mayor al de nuestra Luna en los cielos de Plutón, el brillo de Caronte equivale a la quinta parte del brillo de la Luna llena, ya que se encuentra mucho más lejos del Sol.

Ricardo J. Tohmé 12/07/201509:35

A partir de ahora y durante el sobrevuelo, debido a la lenta rotación de Plutón, las imágenes obtenidas por la sonda se centrarán en el hemisferio opuesto del planeta enano, con una perspectiva similar a la de las imágenes del 7 de julio, que mostraban una extensa área brillante en forma de corazón.

Las estructuras poligonales, el terreno de patrones complejos y la cola de la “ballena” en el hemisferio permanentemente orientado hacia Caronte volverán a ser observados por la New Horizons mientras se aleja de Plutón.

A pesar de que ese hemisferio no estará iluminado por el Sol, los científicos de la misión esperan poder obtener imágenes gracias a la luz reflejada por Caronte, lo que representa todo un desafío para las cámaras de la sonda.

Si bien resulta muy grande en relación al planeta enano, y tiene un diámetro angular siete veces mayor al de nuestra Luna en los cielos de Plutón, el brillo de Caronte equivale a la quinta parte del brillo de la Luna llena, ya que se encuentra mucho más lejos del Sol.

Ricardo J. Tohmé 12/07/201509:47

Faltan menos de dos días para el histórico sobrevuelo de Plutón, y la sonda New Horizons ya se encuentra a poco más de 2 millones de kilómetros del planeta enano. Un nuevo mundo espera, ya que las imágenes del planeta enano durante el período de máxima aproximación tendrán una resolución 300 veces mayor a las últimas fotografías de la sonda.

Ricardo J. Tohmé 12/07/201510:08

Faltan menos de dos días para el histórico sobrevuelo de Plutón, y la sonda New Horizons ya se encuentra a poco más de 2 millones de kilómetros del planeta enano. Un nuevo mundo espera, ya que las imágenes del planeta enano durante el período de máxima aproximación tendrán una resolución 300 veces mayor a las últimas fotografías de la sonda.

Ricardo J. Tohmé 12/07/201515:16

Es importante aclarar que las últimas imágenes publicadas por la NASA han sido procesadas en blanco y negro a causa de la anomalía en la computadora de la New Horizons el día 4 de julio. Ese problema hizo que se interrumpiera durante tres días el proceso de obtención de datos de color mediante el instrumento Ralph a bordo de la sonda.

Como ya hemos comentado, las imágenes a color de la New Horizons se producen combinando las fotografías de alta resolución en blanco y negro tomadas por la cámara telescópica LORRI con los datos de color provistos por Ralph.

La información de color con la que cuentan los científicos es anterior al 4 de julio, cuando la sonda todavía se encontraba muy lejos de Plutón. Esos datos poseen una resolución muy inferior a la actual, y hasta que no se transmitan esos datos a la Tierra, el equipo de la misión ha preferido no colorizar las últimas imágenes.

Ricardo J. Tohmé 14/07/201508:26

A menos de 25 minutos de alcanzar la distancia mínima de 12.500 kilómetros, la New Horizons sigue acercándose hacia Plutón sin ningún tipo de incidentes.

En estos momentos la sonda está concentrándose por completo en la obtención de datos científicos sobre el planeta enano, su atmósfera y sus lunas. Si todo continúa bien, la primera sesión de comunicaciones con la Tierra recién se dará en la noche de hoy. Por lo pronto, compartimos una de las últimas imágenes difundidas por la NASA, un fotomontaje con Plutón y Caronte a color creado a partir de las fotografías obtenidas por la sonda el 11 de julio:

Ricardo J. Tohmé 14/07/201508:26

A menos de 25 minutos de alcanzar la distancia mínima de 12.500 kilómetros, la New Horizons sigue acercándose hacia Plutón sin ningún tipo de incidentes.

En estos momentos la sonda está concentrándose por completo en la obtención de datos científicos sobre el planeta enano, su atmósfera y sus lunas. Si todo continúa bien, la primera sesión de comunicaciones con la Tierra recién se dará en la noche de hoy.

Por el momento, compartimos una de las últimas imágenes difundidas por la NASA, un fotomontaje con Plutón y Caronte a color creado a partir de las fotografías obtenidas por la sonda el 11 de julio:

Ricardo J. Tohmé 14/07/201508:38

Una nueva imagen de Plutón, la última antes del sobrevuelo cercano, obtenida ayer por la New Horizons:

Ricardo J. Tohmé 14/07/201508:52

¡LLEGAMOS A PLUTÓN!

En estos momentos la sonda New Horizons está pasando a través del plano orbital de las lunas de Plutón, a unos 12.500 kilómetros de la superficie del planeta enano.

Ricardo J. Tohmé 14/07/201508:53

¡LLEGAMOS A PLUTÓN!

En estos momentos la sonda New Horizons está pasando a través del plano orbital de las lunas de Plutón, a unos 12.500 kilómetros de la superficie del planeta enano.

Ricardo J. Tohmé 14/07/201508:57

La primera sesión de comunicaciónes con la sonda luego del sobrevuelo se dará durante la noche de hoy, a la 1:00 (TU) del 15 de julio. En ese momento podremos confirmar el éxito total del encuentro cercano con Plutón.

Ricardo J. Tohmé 14/07/201522:50

¡SOBREVUELO CONFIRMADO!

La NASA acaba de informar que las antenas terrestres de la red DSN recibieron la señal proveniente de la New Horizons, confirmando el éxito del sobrevuelo. La nave se encuentra en perfecto estado, y no hubo inconvenientes durante el encuentro con Plutón.
Ahora comienza el largo proceso de transmisión del extenso set de imágenes y datos registrados por la sonda.

Ricardo J. Tohmé 14/07/201523:03

¡SOBREVUELO CONFIRMADO!

La NASA acaba de informar que las antenas terrestres de la red DSN recibieron la señal proveniente de la New Horizons, confirmando el éxito del sobrevuelo. La nave se encuentra en perfecto estado, y no hubo inconvenientes durante el encuentro con Plutón.

A partir de ahora comienza el largo proceso de transmisión del extenso set de imágenes y datos registrados por la sonda.

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:01

La última imagen enviada por la sonda New Horizons muestra una región cerca del ecuador de Plutón donde una cadena de montañas se eleva hasta unos 3.500 metros sobre la superficie del planeta enano. La fotografía fue obtenida 90 minutos antes del momento de máxima aproximación, cuando la nave se encontraba a unos 770.000 kilómetros de Plutón, y logra resolver estructuras de menos de 1,5 kilómetros de ancho.

Las montañas probablemente se formaron hace menos de 100 millones de años, y su proceso de formación podría no haber terminado todavía. Esto significa que la región fotografiada, que cubre menos del 1% de la superficie de Plutón, podría seguir activa desde el punto de vista geológico.

Los científicos de la misión basan su estimación de la antigüedad de las montañas en la ausencia de cráteres de impacto en la región. Al igual que el resto de Plutón, esta zona debe haber sido golpeada por asteroides a lo largo de miles de millones de años, por lo que su superficie actual debería mostrar un alto número de cráteres, a menos que la actividad geológica reciente haya borrado esas marcas del terreno. En ese sentido, la superficie de Plutón parece ser una de las más “jóvenes” de las que se han observado hasta ahora en el Sistema Solar.

A diferencia de las lunas heladas de los planetas gigantes gaseosos, el interior de Plutón no puede calentarse por sus interacciones gravitacionales con un cuerpo planetario mucho más grande. Esto implica que algún otro proceso debe ser el responsable de crear una cadena de montañas como esa.

Aunque el hielo de metano y nitrógeno cubre gran parte de la superficie de Plutón, estos materiales no son lo suficientemente fuertes para formar las montañas fotografiadas por la sonda, que deben estar compuestas de material más rígido, como el hielo de agua. A las temperaturas imperantes en Plutón, el hielo de agua se comporta como la roca.

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:20

Agregamos un video en el que puede apreciarse la localización en Plutón de la cadena montañosa observada por la New Horizons:

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:20

Agregamos un video en el que puede apreciarse la localización en Plutón de la cadena montañosa observada por la New Horizons:

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:20

Agregamos un video en el que puede apreciarse la localización en Plutón de la cadena montañosa observada por la New Horizons:

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:22

Agregamos un video en el que puede apreciarse la localización en Plutón de la cadena montañosa observada por la New Horizons:

https://youtube.com/watch?v=7iyd-gh2rhM%3Frel%3D0%26amp%3Bshowinfo%3D0

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:24

Agregamos un video en el que puede apreciarse la localización en Plutón de la cadena montañosa observada por la sonda New Horizons:

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:34

Esta nueva imagen revela notables detalles de Caronte, la luna más grande de Plutón. En la fotografía, obtenida el 13 de julio a una distancia de 466.000 kilómetros, puede verse una franja de acantilados y valles que se extiende unos 1.000 kilómetros de izquierda a derecha. Esto sugiere una fractura generalizada de la corteza de Caronte, probablemente como resultado de procesos internos. En la parte superior derecha, a lo largo del borde curvo de la luna, se advierte un cañón con una profundidad estimada de 7 a 9 kilómetros.

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:36

Esta nueva imagen revela notables detalles de Caronte, la luna más grande de Plutón. En la fotografía, obtenida el 13 de julio a una distancia de 466.000 kilómetros, puede verse una franja de acantilados y valles que se extiende unos 1.000 kilómetros de izquierda a derecha. Esto sugiere una fractura generalizada de la corteza de Caronte, probablemente como resultado de procesos internos. En la parte superior derecha, a lo largo del borde curvo de la luna, se advierte un cañón con una profundidad estimada de 7 a 9 kilómetros.

Ricardo J. Tohmé 15/07/201517:42

Esta nueva imagen revela detalles notables de Caronte, la luna más grande de Plutón. En la fotografía, obtenida el 13 de julio a una distancia de 466.000 kilómetros, puede verse una franja de acantilados y valles que se extiende unos 1.000 kilómetros de izquierda a derecha. Esto sugiere una fractura generalizada de la corteza de Caronte, probablemente como resultado de procesos internos. En la parte superior derecha, a lo largo del borde curvo de la luna, se advierte un cañón con una profundidad estimada de 7 a 9 kilómetros.

Resulta visible un número bastante bajo de cráteres de impacto en
Caronte. Al igual que en Plutón, esto indicaría que la superficie de la
luna es relativamente joven, y habría sido reformada completamente por
su actividad geológica.

Ricardo J. Tohmé 19/07/201503:07

La New Horizons ya se encuentra a más de 5,6 millones de kilómetros del baricentro de Plutón y Caronte. Mientras tanto, continúa obteniendo imágenes e información espectral del planeta enano con una resolución de 28 kilómetros por pixel.

Ricardo J. Tohmé 24/07/201515:10

Alan Stern, el investigador principal de la misión New Horizons, reporta que ya se ha completado la primera fase de transmisión de los datos obtenidos por la sonda, aclarando que se trata de apenas el 4% de la totalidad de la información recolectada durante el sobrevuelo de Plutón y sus lunas.

Ricardo J. Tohmé 24/07/201515:17

Stern acaba de presentar un nuevo mosaico global del hemisferio de Plutón más cercano a la sonda durante el sobrevuelo. La imagen tiene el doble de resolución que los mosaicos anteriores:

Ricardo J. Tohmé 24/07/201515:18

Stern acaba de presentar un nuevo mosaico global del hemisferio de Plutón más cercano a la sonda durante el sobrevuelo. La imagen tiene el doble de resolución que los mosaicos transmitidos anteriormente:

Ricardo J. Tohmé 24/07/201515:26

Stern también presentó una imagen del hemisferio nocturno de Plutón, observado por la New Horizons luego del sobrevuelo, cuando se encontraba a 2 millones de kilómetros del planeta enano. El halo luminoso visible en la fotografía es provocado por la atmósfera de Plutón, iluminada desde atrás por el Sol:

Ricardo J. Tohmé 24/07/201515:47

Uno de los descubrimientos realizados a partir de esa imagen es que la masa total de la atmósfera de Plutón parece haber disminuido a la mitad en aproximadamente dos años, por lo que la presión atmosférica también resulta muy inferior a la detectada a través de observaciones anteriores desde nuestro planeta. Los científicos creen que esto se debe a que la atmósfera “faltante” se congeló y se precipitó, depositándose en la superficie de Plutón, que ha estado alejándose del Sol por los últimos 25 años.

Ricardo J. Tohmé 31/07/201511:44

Damos por finalizada la cobertura en vivo del sobrevuelo de Plutón, ya que el equipo científico de la misión New Horizons no dará más conferencias de prensa hasta el mes de septiembre de 2015, cuando muchas más imágenes y otros datasets empezarán a ser transmitidos de manera frecuente por la sonda. ¡Gracias por acompañarnos durante este evento histórico!

Periodista y divulgador científico nacido en Argentina. Amante de la astronomía, fundó Astronomía Online y es su editor desde el año 2002.